V roce 1912 ji vyhlásil tehdejší prezident USA Woodrow Wilson. Samotná myšlenka na tento svátek se ale rodila už o několik let dříve. Iniciátorkou byla Anna Reevers Jarvisová, matka jedenácti dětí, které v roce 1906 zemřela maminka. Hned následující rok rozjela kampaň zádušní mší za všechny matky na světě. V roce 1909 už Den matek slavilo 45 států USA a další země ve světě.

Jaké výhody tento svátek maminkám přinesl? Nepracovaly, neuklízely a tak dále. Všechno za ně dělaly jejich vlastní děti. Nutno dodat, že tato tradice se leckde drží ještě dnes.

Do Československa se svátek dostal až později. Na popud Alice Masarykové ho lidé začali slavit v roce 1923. Komunisté ho později nahradili Mezinárodním dnem žen. Den matek se vrátil až po revoluci v roce 1989.